Gepubliceerd op 11 januari 2021

Maral: Een sloe gin van het hoogste niveau!

Delen op

Sloe gin mag dan wel een echte specialiteit zijn voor de feestdagen in Groot-Brittannië, bij ons is deze likeur op ginbasis weinig bekend. Maar daar zou wel eens snel verandering in kunnen komen. Dankzij een beproefd recept (van Nicolas Haegelsteen), de medewerking van de distilleerderij Biercée en een (onverwacht) duwtje in de rug tijdens de lockdown ontwikkelden drie vennoten – Julien Bricart, Nicolas Haegelsteen en Arnaud de Merode – misschien wel de beste sloe gin ter wereld. Maak kennis met Maral!

Vooraleer in te gaan op wat Maral zo speciaal maakt, eerst een kleine opfrisser over het drankje zelf. Sloe gin is een gin waarin sleebessen minstens drie maanden hebben gemacereerd. Het is een populaire keuze in de Angelsaksische landen, vooral tijdens de feesten. Traditioneel worden de sleebessen in september na de eerste vorst geplukt, waardoor hun smaak veel minder scherp en zuur wordt.

Daarna blijven ze nog weken in gin liggen tot eind december. De maceratietijd is dus ongeveer drie maanden. ‘De timing van het proces wordt bepaald door de kalender. Sloe gin degusteer je namelijk het best bij de open haard. Maar we zouden het ook op een ander moment van het jaar kunnen uitbrengen: organoleptisch gezien is dat geen enkel probleem’, legt Arnaud de Merode uit. Hij is samen met Julien Bricart en Nicolas Haegelsteen één van de drie oprichters van Zinneke Spirit die Maral produceert. En Arnaud spreekt uit ervaring.

Geen proefritje

Maral is dan ook niet zijn eerste project. Met dezelfde twee vrienden bracht hij een jaar geleden al Marginal uit: een aromatische gin met sleebessen die zich richtte op het studentenuitgaansleven (Julien Bricart werkt voor People First; die groep runt de Knokke Out en de Korner bars in Knokke, Waterloo, Oudergem, Louvain-la-Neuve,…). ‘Met Marginal wilden we iets anders bieden dan een doorsnee gin, maar het resultaat was een slecht compromis dat niet volledig af was en mogelijk niet radicaal genoeg om op te vallen binnen een overvloedig aanbod en een verzadigde markt’, geeft Arnaud toe.

Ze bleven echter niet bij de pakken zitten. Als gepassioneerd likeurliefhebber werkte Nicolas Haegelsteen verder aan zijn recepten en maceraties, met planten, vruchten… Eén van hen scoort op alle fronten: zijn sloe gin. Arnaud is zeker: het is deze typisch Britse drank die ze op de markt moeten brengen.

‘Het is een drankje dat ons aansprak omdat het, zijn populariteit in het VK terzijde, ook gewoon van hier vandaan zou kunnen komen. Sleebessen groeien vrijwel overal in onze streken en ook de wortels van de gin en de jeneverbes liggen hier’, vertelt Arnaud de Merode.

Een authentieke aanpak

Het trio neemt al gauw contact op met de distilleerderij van Biercée. In tegenstelling tot de meeste sloe gins uit de supermarkt willen ze voor hun product geen bestaande gin gebruiken, maar zelf een nieuwe gin ontwikkelen, die perfect aansluit bij de smaak van de sleebessen. Samen met de meesterstoker van Biercée vinden ze de beste formule.

De tweede eis om geen sleebessensiroop te gebruiken (ook dat is gebruikelijk voor industriële sloe gins) blijkt echter moeilijker te implementeren. Hoewel sleebessen zowat overal in België groeien, blijft het mogelijk om er te vinden die gebruikt kunnen worden voor voedseldoeleinden. Arnaud, Julien en Nicolas hebben geen andere keuze dan te kiezen voor Tsjechisch fruit. ‘Maar onze sleebessen worden wel met de hand geplukt in het bos’, benadrukt Arnaud. Dat is positief!

Een unieke gin die perfect past bij de sleebessen, wild fruit dat met de hand wordt geplukt… Het zijn twee belangrijke verklaringen achter de kwaliteit van Maral. Maar er is nog een derde verklaring: een onverwachte meevaller tijdens de gezondheidscrisis van 2020.

Vanaf het begin kiezen Arnaud, Julien en Nicolas ervoor om de sleebessen langer dan gemiddeld te laten macereren. Ervaring leerde Nicolas Haegelsteen namelijk dat de vrucht nog veel meer te bieden heeft na de gebruikelijke drie maanden. ‘Door de lockdown lag de distilleerderij vrijwel stil en moesten we onze gin met sleebessen twee maanden langer dan voorzien in de tanks laten liggen,’ vertelt Arnaud. ‘Bij een nieuwe proefsessie werden we omvergeblazen door het resultaat. Maar tegelijk voelden we ook dat we nog verder konden gaan!’

Uiteindelijk werd gekozen voor een maceratieproces van bijna een jaar, met resultaten die – veruit – ieders verwachtingen overtroffen. Die extra maanden zullen ook in de toekomst worden gehandhaafd. In de mond nemen we een explosie van rode vruchten waar onder het gehemelte. De beperkte hoeveelheid suiker is net voldoende om de zuurheid van de sleebes in evenwicht te brengen. De kruidige bitterheid van de gin zorgt uiteindelijk voor wat verfrissing voor de smaakpapillen. Fenomenaal!

‘Maral past perfect bij een tonic of een mousserende wijn als aperitief. Dat geeft een heel anders, maar even uitstekend resultaat als puur, wanneer je het drinkt als digestief,’ benadrukt Arnaud de Merode. Er is dus voor elk wat wils.

De sloe gin is momenteel verkrijgbaar in bijna veertig verkooppunten (voornamelijk wijnwinkels) in Brussel en Waals-Brabant. Een bredere verspreiding binnen Wallonië en ook in Vlaanderen staat gepland voor begin 2021.

De beste sloe gin ter wereld?

‘We zijn erg trots op het resultaat. We zijn ervan overtuigd dat we met Maral een uitzonderlijk product in handen hebben. Daarom hebben we ook deelgenomen aan een reeks wedstrijden in het VK. We zijn zo zeker van de kwaliteit van onze sloe gin dat we geloven dat we de besten van de wereld op eigen terrein kunnen verslaan.’ En nadat wij Maral geproefd hebben, sluiten we ons daar volledig bij aan!

www.facebook.com/sloeginbelge 

Artikel geschreven door Martin Boonen voor l’Eventail, verkrijgbaar HIER.